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FRANCISCO DE ORELLANA (1511-1546) EXPLORANDO EL AMAZONAS

EL PERSONAJE: La expedición organizada por Gonzalo de Pizarro, que partió de Quito en febrero de 1541 en busca del País de la Canela, fue un estrepitoso fracaso que acabó en una zona de pantanos donde la humedad, el calor, las enfermedades y el hambre diezmaban a los hombres.

La solución de Pizarro para intentar encontrar alimentos fue enviar a Francisco de Orellana con un grupo de hombres, en un bergantín que construyeron allí mismo, siguiendo un río que pasaba cerca.
Poco se imaginaba Orellana que iba a recorrer el río Amazonas hasta su desembocadura durante siete meses, cubriendo una distancia de 4.800 kilómetros, atravesando la selva más impenetrable del planeta y entrando en contacto con los habitantes de la zona, unas veces encontrando nativos pacíficos y, otras, hostiles como los omaguas, los caribes o las amazonas, temibles guerreras.

BIOGRAFÍA: Francisco de Orellana nació en Trujillo (Cáceres, España) en 1511. Primo de los hermanos Pizarro, en 1527 ya se encontraba en Nicaragua y, de allí se trasladó a Perú para servir en el ejército de sus parientes en 1535 En esta época perdió el ojo izquierdo por causa de un flechazo.

Después de la Batalla de Salinas, el 6 de abril de 1538, donde luchó junto a Pizarro contra Diego de Almagro, fue nombrado gobernador de la provincia de Culata (Ecuador), con la misión de repoblar la ciudad de Santiago de Guayaquil. Cuando en 1940 el gobernador de Quito, Gonzalo de Pizarro organizó una expedición para buscar el País de la Canela, Orellana decidió acompañarle. Gonzalo salió de Quito con 220 españoles, 5.000 indios, 200 caballos, 2.000 cerdos y decenas de perros de caza.
Orellana salió más tarde pero logró unirse al grupo, que también contaba con religiosos como fray Gaspar de Carvajal. Tras atravesar los Andes en dirección Este llegaron a la selva pantanosa y sofocante. Del País de la Canela ni rastro y se estaban quedando sin alimentos. Pizarro mandó construir un bergantín que llamó el SAN PEDRO y, el 26 de diciembre de 1541, ordenó a Orellana junto a 57 hombres, que se embarcara río Napo abajo para buscar alimentos.
Orellana no pudo regresar y Pizarro decidió regresar a Quito con gran esfuerzo. El SAN PEDRO fue arrastrado por la corriente con rumbo desconocido. Atravesaron tierras pobladas por indios omaguas, machiparao, amazonas (que darían nombre al río), teniendo que luchar contra tribus hostiles e incluso caníbales. Por suerte, Gaspar de Carvajal anotó con gran detalle todos los descubrimientos. El 11 de septiembre de 1542 llegaron a la isla de Cubagua (hoy Venezuela). Orellana regresó a España en mayo de 1543 donde tuvo que demostrar su inocencia ante el Consejo de Indias por los cargos de abandono, alzamiento y traición a Gonzalo de Pizarro. Reclamó el gobierno de las nuevas tierras y organizó una expedición para explorar y colonizar las nuevas tierras, que llamaría Nueva Andalucía.
En marzo de 1545 y después de tener la expedición casi organizada estaba en la ruina y se quería anular la autorización para la empresa. Zarpó el 11 de mayo de Sanlúcar a escondidas, llegando el 20 de diciembre a la desembocadura del Amazonas. No logró encontrar el canal principal de la desembocadura y tuvo que sufrir ataques de los indios caribes y enfermedades. Orellana murió en noviembre de 1546 por causa de unas fiebres mientras intentaba remontar el río.
Fotos: Dominio público (Wikimedia Commons)
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Imágenes del río Amazonas y la búsqueda de El Dorado:
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