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ROBERT WHITEHEAD (1823-1905) PADRE DEL TORPEDO COMO ARMA EFICAZ

EL PERSONAJE: Robert Whitehead ha pasado a la Historia como el ingeniero que convirtió el torpedo en un arma verdaderamente eficaz.

Desarrolló un torpedo denominado MINENSCHIFF que tenía 3,35 metros de longitud y 0,36 metros de diámetro.

Era propulsado por aire comprimido y portaba una ojiva explosiva. Alcanzaba una velocidad de 7 nudos (13 km/h) y tenía un alcance eficaz de 640 metros.
Las mejoras que incorporó fueron el dispositivo de autorregulación, que proporcionaba al torpedo una profundidad predeterminada y constante, y el giroscopio, que permitía fijar una dirección.
A partir de 1880, el torpedo fue adoptado por las marinas de las grandes potencias. El primer hundido por un torpedo WHITEHEAD fue el vapor turco INTIBAH, durante la Guerra Ruso-Turca, el 16 de enero de 1878.

BIOGRAFÍA: Robert Whitehead nació en Bolton (Lancashire, Inglaterra) el 3 de enero de 1823, siendo su padre un industrial del algodón.

Estudió Ingeniería y dibujo en el Mechanics Institute de Manchester. Trabajó en los astilleros PHILIP TAYLOR & SONS (Toulon, Francia) y luego marchó a Italia, donde trabajó como consultor en Milán.

En 1856 fue nombrado gerente de la empresa FONDERIA METALLI en Fiume (Austria) y, al poco tiempo, cambió el nombre de la empresa por STABILIMENTO TECNICO DI FIUME (STF). Su producción consistía en calderas y máquinas de vapor, siendo uno de sus clientes la Armada del Imperio Austro-Húngaro.
Whitehead se interesó por un barco de superficie, que se propulsaba con aire comprimido y era guiado por cuerdas desde la costa (SALVACOSTE), obra del ingeniero Giovanni Luppis. Se asoció con él, con la intención de perfeccionar el dispositivo.

Whitehead desarrolló el denominado TORPEDO WHITEHEAD que, lanzado desde un barco podía ir en línea recta hacia su objetivo. El modelo perfeccionado (MINENSCHIFF), autopropulsado, impresionó a los miembros de la Comisión Naval Imperial de Austria, el 21 de diciembre de 1866.Le fue instalado un mecanismo lanzatorpedos al cañonero austriaco GEMSE y se fueron realizando numerosos ensayos. En 1870, Whitehead había logrado mejorar todas las prestaciones del torpedo, pero, la falta de beneficios provocó la quiebra de STF, en 1873.
Dos años más tarde, relanzó la empresa bajo el nombre de TORPEDO-FABRIK VON ROBERT WHITEHEAD. Luego fue redenominada WHITEHEAD & CO, SOCIETA EN AZIONI. En 1898, compró al Ludwig Obry su invento, el giroscopio, y adaptarlo en el torpedo.
Tras retirarse, vendió la empresa a VICKERS y ARMSTRONG-WHITWORTH.
Robert Whitehead murió en Shivenham (Berkshire, Inglaterra), el 14 de noviembre de 1905.
Fotos: Dominio Público (Wikimedia Commons)
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