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ALEXEI LEONOV (1934- ) PRIMER PASEO ESPACIAL

EL PERSONAJE: Alexei Leónov fue el primer astronauta en salir de una cápsula y estar 12 minutos en el espacio, la llamada EVA (actividad extravehicular), el 18 de marzo de 1965. La misión VOSKHOD 2, representó un importante golpe propagandístico de la URSS en su carrera espacial frente a Estados Unidos. Pero parece ser que no todo fue tan fácil ni tan brillante.

A las 7:00 GMT de ese 18 de marzo, Alexei Leónov y Pavel Belyayev fueron lanzados al espacio en una nave espacial VOSTOK, modelo VOSJOD 3KD provista de una cámara de aire inflable proyectable exterior. Al llegar a la órbita, Leónov se puso el equipo y entró en la cámara de aire, mientras Belyayev accionaba los controles para igualar la presión de la cabina con la del espacio. En el momento adecuado, Leónov abrió la escotilla y salió al exterior, a 500 kilómetros de altura, quedando impresionado con la vista que se le ofrecía.
Un cordón de 5,35 metros de longitud le unía a la nave. Estuvo realizando diversos movimientos durante 10 minutos y, cuando llegó el momento de regresar, se dio cuenta de que su traje se había inflado de tal manera, que era imposible pasar por la escotilla. Leonov recuerda:
"Mi traje estaba completamente deformado, se me habían salido las manos de los guantes, las botas se habían salido de mis pies. El traje se sentía flojo alrededor de mi cuerpo. Tenía que hacer algo"
Intentó una operación desesperada: purgar el aire de su traje por medio de una válvula, con riesgo de quedarse sin oxígeno, o de sufrir el síndrome de descompresión, una embolia gaseosa producida por la disminución brusca de presión atmosférica. Cuando empezaba a notar los primeros síntomas de hormigueo en las extremidades, pudo entrar de nuevo en la nave. Había perdido 6 kilos. El aumento de presión había convertido el aire de la cabina en altamente inflamable. Tras lograr el descenso de la temperatura y la humedad, empezaron a preparar la vuelta a la Tierra.
Lejos de haberse acabado los problemas, éstos continuaron. Los motores de propulsión inversa para frenar el descenso no se encendieron automáticamente, aunque lograron iniciarlos manualmente, evitando los dos peligros de rebotar hacia el espacio o de caer demasiado deprisa provocando la destrucción de la nave. Lo que no pudieron controlar es dónde iba a caer la nave, que lo hizo en medio de los bosques de la inmensa Siberia. Con temperaturas exteriores de 25 grados bajo cero y lobos por todas partes, enviaron mensajes y esperaron varias horas a que los encontraran. Finalmente, los equipos de rescate llegaron esquiando tras un vuelo que los dejó a unos kilómetros.

BIOGRAFÍA: Alekséi Arjípovich Leónov nació en Listvyanka (Krai de Siberia Occidental, Unión Soviética), el 30 de mayo de 1934.
De entre los mejores pilotos de la Fuerza Aérea Soviética, en 1960 fueron seleccionados 20 para formar el primer grupo de cosmonautas. Todos menos Konstantin Feoktistov eran miembros del Partido Comunista.
El 18 de marzo de 1965 realizó el primer paseo espacial de la Historia, en el vuelo VOSKHOD 2. Todos los problemas que tuvo la misión fueron silenciados hasta que él lo explicó en una entrevista a la BBC en 2014, a la edad de 80 años.
En 1968 fue seleccionado para comandar una misión que daría la vuelta a la Luna (SOYUZ 7K-L1), aunque continuos retrasos provocaron la anulación de la misión. Leónov también fue seleccionado para ser la primera persona en alunizar, comandando la nave espacial LOK/N1, aunque esta también fue anulada.
Las siguientes misiones en que debía participar tampoco se llevaron a cabo o fueron llevadas a cabo por otros equipos de tripulantes, como la misión SOYUZ 11 (1971), la primera estación espacial tripulada soviética, la SALYUT 1 que resultó destruida en octubre de 1971.
En 1975, fue comandante de la tripulación soviética de la misión conjunta APOLO-SOYUZ. Entre 1976 y 1982 fue comandante del equipo de cosmonautas y subdirector del Centro de Entrenamiento de Cosmonautas Yuri Gagarin. Se retiró en 1992. Leónov también es artista y ha hecho excelentes sus pinturas sobre el espacio. En 2001 fue vicepresidente de Alfa Bank JSC, el banco comercial privado más grande de Rusia.
Fotos: Cortesía oficial site Alexei Leonov
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